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Che Dio ci aiuti? Come la religione è buona (e cattiva) per la salute mentale

Questa settimana milioni di americani stanno navigando schiacciando folle e trascorrendo ore in viaggio per intravedere Papa Francesco nella sua prima visita in questo paese. Per coloro che sono devotamente religiosi, il viaggio del papa negli Stati Uniti presenta un’opportunità unica per ottenere benedizioni papali, ricevere misericordia e sentirsi più vicini a Dio.

Ma anche quei cattolici devoti che non sono in prima fila per la visita di Francesco possono vedere benefici per la loro fede. Una sfilza di ricerche ha legato l’essere religiosi con un migliore benessere e una salute mentale generale. Un certo numero di studi ha scoperto che le persone devote hanno meno sintomi di depressione e ansia, oltre a una migliore capacità di far fronte allo stress. Alcune pratiche religiose possono anche cambiare il cervello in un modo che aumenta la salute mentale, gli studi suggeriscono.

Tuttavia, la religione potrebbe anche essere un’arma a doppio taglio: Credenze religiose negative — per esempio, che Dio ti sta punendo o abbandonando-sono stati collegati con risultati dannosi, tra cui più alti tassi di depressione e bassa qualità della vita.

“Se le persone hanno una percezione amorevole e gentile di Dio” e sentono che Dio è di supporto, sembrano sperimentare benefici, ha detto Kenneth Pargament, professore di psicologia ed esperto di religione e salute alla Bowling Green State University in Ohio. Ma” sappiamo che c’è un lato più oscuro della spiritualità”, ha detto Pargament. “Se tendi a vedere Dio come punitivo, minaccioso o inaffidabile, allora non è molto utile” per la tua salute, ha detto.

Benefici per la salute mentale della religione

Un ampio corpo di ricerca — in particolare tra le persone negli Stati Uniti — ha legato le credenze religiose con risultati positivi per la salute mentale. Ad esempio, uno studio del 2005 sugli anziani nella San Francisco Bay Area ha rilevato che essere religiosi serviva da cuscinetto contro la depressione tra le persone in condizioni di salute più povere, con i più alti livelli di depressione tra coloro che erano in cattive condizioni di salute e non religiosi. Inoltre, uno studio del 2013 ha rilevato che i pazienti in trattamento per problemi di salute mentale come depressione o ansia hanno risposto meglio al trattamento se credevano in Dio.

In un’altra revisione di 93 studi su religione e salute, il Dr. Harold G. Koenig, direttore del Centro di Spiritualità, Teologia e Salute presso il Duke University Medical Center, ha scoperto che più persone religiose avevano meno sintomi depressivi.

“Le persone che sono più coinvolte nelle pratiche religiose e che sono più impegnate religiosamente sembrano far fronte meglio allo stress”, ha detto Koenig. “Uno dei motivi è perché dà alle persone un senso di scopo e significato nella vita, e questo li aiuta a dare un senso alle cose negative che accadono loro”, ha detto Koenig. La comunità religiosa di una persona può anche fornire sostegno e incoraggiamento nei momenti difficili, ha detto.

Religione e cervello

Gli studi sul cervello delle persone religiose possono anche fornire una spiegazione per il legame tra religione e benefici per la salute mentale, ha detto il Dr. Andrew Newberg, neuroscienziato presso la Thomas Jefferson University and Hospital di Philadelphia. Gli studi suggeriscono che la meditazione e la preghiera meditativa (come la preghiera che ripete una particolare frase), attivano le aree del cervello coinvolte nella regolazione delle risposte emotive, compresi i lobi frontali, ha detto Newberg.

Uno studio del 2010 di Newberg e colleghi che includeva scansioni cerebrali di suore buddiste e francescane tibetane ha scoperto che questi meditatori a lungo termine avevano più attività nelle aree del lobo frontale come la corteccia prefrontale, rispetto a persone che non erano meditatori a lungo termine.

Rafforzare queste aree del cervello può aiutare le persone a essere “più calme, meno reazionarie, meglio in grado di affrontare i fattori di stress”, ha detto Newberg. Tuttavia, questi studi non possono dire che la preghiera abbia cambiato il cervello — è possibile che queste differenze esistessero prima che i meditatori prendessero la loro pratica di preghiera.

È anche possibile che le credenze e gli insegnamenti sostenuti da una religione — come il perdono, l’amore e la compassione — possano “integrarsi nel modo in cui funziona il cervello”, ha detto Newberg. Più vengono usate certe connessioni neurali nel cervello, più diventano forti, ha detto, quindi se una religione sostiene la compassione, i circuiti neurali coinvolti nel pensare alla compassione diventano più forti.

“Quindi continui a tornare a questi sentimenti ed emozioni positive, e questo riduce lo stress, l’ansia e può portare alla riduzione degli ormoni dello stress”, ha detto Newberg.

Alcune religioni sostengono anche che i membri stiano lontani da comportamenti ad alto rischio per la salute, come fumare, bere alcolici o mangiare troppo. Allontanandosi da questi comportamenti malsani potrebbe anche essere utile per la funzione cerebrale, ha detto.

Aspetti negativi per i devoti

Tuttavia, la religione non ha sempre un effetto positivo sulla salute mentale — il suo impatto dipende dalle credenze di una persona e se la religione è generalmente accettata dalla comunità più ampia, hanno detto gli esperti.

Ad esempio, se invece di sostenere l’amore e la compassione, una religione sostiene l’odio dei non credenti, queste credenze negative diventerebbero anche parte del modo in cui funziona il cervello, ha detto Newberg. In teoria, questo avrebbe acceso le aree del cervello coinvolte nel pensare all’odio, e potrebbe aumentare lo stress e stimolare il rilascio di ormoni dello stress, ha detto Newberg.

Inoltre, se alcune persone credono che una condizione di salute — come la dipendenza — sia una punizione di Dio, potrebbero essere meno propensi a cercare un trattamento, ha detto Newberg.

Pargament ha anche scoperto che quando le persone credono che Dio li abbia abbandonati, o quando mettono in discussione l’amore di Dio per loro, tendono a sperimentare un maggiore disagio emotivo e persino ad affrontare un aumentato rischio di una morte precedente.

“Questi tipi di lotte hanno a che fare con gli aspetti della vita che ritenete sacri”, ha detto Pargament. “Quando vieni scosso a quel livello, allora be sarà molto doloroso.”

Esattamente perché alcune persone prendono una visione positiva della religione, mentre altri prendono uno negativo non è noto, e più studi dovrebbero essere condotti per esaminare questo argomento, Newberg ha detto.

Pargament ha detto che alcune persone possono uscire da una lotta religiosa sentendosi più integre, in particolare coloro che hanno il sostegno della comunità durante la loro lotta.

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