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Dios Nos Ayude? Cómo la Religión es Buena (y Mala) Para la Salud Mental

Esta semana, millones de estadounidenses navegan por multitudes aplastantes y pasan horas viajando para ver al Papa Francisco en su primera visita a este país. Para aquellos que son devotamente religiosos, el viaje del Papa a los Estados Unidos presenta una oportunidad única para obtener bendiciones papales, recibir misericordia y sentirse más cerca de Dios.

Pero incluso aquellos católicos devotos que no están en el asiento de primera fila para la visita de Francisco pueden ver beneficios en su creencia. Una gran cantidad de investigaciones ha vinculado el ser religioso con un mejor bienestar y salud mental en general. Varios estudios han encontrado que las personas devotas tienen menos síntomas de depresión y ansiedad, así como una mejor capacidad para lidiar con el estrés. Ciertos estudios sugieren que ciertas prácticas religiosas pueden incluso cambiar el cerebro de una manera que mejora la salud mental.

Sin embargo, la religión también podría ser una espada de doble filo: Las creencias religiosas negativas, por ejemplo, que Dios te está castigando o abandonando, se han relacionado con resultados dañinos, como tasas más altas de depresión y una menor calidad de vida.

» Si las personas tienen una percepción amorosa y amable de Dios», y sienten que Dios les apoya, parecen experimentar beneficios, dijo Kenneth Pargament, profesor de psicología y experto en religión y salud en la Universidad Estatal de Bowling Green en Ohio. Pero» sabemos que hay un lado más oscuro de la espiritualidad», dijo Pargament. «Si tiendes a ver a Dios como punitivo, amenazante o poco confiable, entonces eso no es muy útil» para tu salud, dijo.

Beneficios para la salud mental de la religión

Una gran cantidad de investigaciones, especialmente entre personas en los Estados Unidos, ha vinculado las creencias religiosas con resultados positivos para la salud mental. Por ejemplo, un estudio de 2005 de adultos mayores en el área de la Bahía de San Francisco encontró que ser religioso servía como amortiguador contra la depresión entre las personas con peor salud, con los niveles más altos de depresión entre aquellos que tenían mala salud y no eran religiosos. Además, un estudio de 2013 encontró que los pacientes que reciben tratamiento por problemas de salud mental como depresión o ansiedad respondieron mejor al tratamiento si creían en Dios.

En otra revisión de 93 estudios sobre religión y salud, el Dr. Harold G. Koenig, director del Centro de Espiritualidad, Teología y Salud del Centro Médico de la Universidad de Duke, encontró que más personas religiosas tenían menos síntomas depresivos.

» Las personas que están más involucradas en prácticas religiosas y que están más comprometidas religiosamente parecen lidiar mejor con el estrés», dijo Koenig. «Una de las razones es porque da a las personas un sentido de propósito y significado en la vida, y eso les ayuda a dar sentido a las cosas negativas que les suceden», dijo Koenig. La comunidad religiosa de una persona también puede brindar apoyo y aliento en momentos difíciles, dijo.

La religión y el cerebro

Los estudios sobre el cerebro de personas religiosas también pueden proporcionar una explicación del vínculo entre la religión y los beneficios para la salud mental, dijo el Dr. Andrew Newberg, neurocientífico de la Universidad y Hospital Thomas Jefferson de Filadelfia. Los estudios sugieren que la meditación y la oración meditativa (como la oración que repite una frase en particular) activan áreas del cerebro involucradas en la regulación de las respuestas emocionales, incluidos los lóbulos frontales, dijo Newberg.

Un estudio de 2010 realizado por Newberg y sus colegas que incluyó exploraciones cerebrales de monjas budistas tibetanas y franciscanas encontró que estas meditadoras a largo plazo tenían más actividad en áreas del lóbulo frontal, como la corteza prefrontal, en comparación con personas que no eran meditadoras a largo plazo.

El fortalecimiento de estas áreas del cerebro puede ayudar a las personas a ser «más tranquilas, menos reaccionarias, más capaces de lidiar con los factores estresantes», dijo Newberg. Sin embargo, estos estudios no pueden decir que la oración cambió el cerebro, es posible que estas diferencias existieran antes de que los meditadores comenzaran su práctica de oración.

También es posible que las creencias y enseñanzas defendidas por una religión, como el perdón, el amor y la compasión, puedan «integrarse en la forma en que funciona el cerebro», dijo Newberg. Cuanto más se usan ciertas conexiones neuronales en el cerebro, más fuertes se vuelven, dijo, por lo que si una religión aboga por la compasión, los circuitos neuronales involucrados en pensar en la compasión se vuelven más fuertes.

» Así que sigue volviendo a estos sentimientos y emociones positivos, y eso reduce el estrés, la ansiedad y puede llevar a la reducción de las hormonas del estrés», dijo Newberg.

Algunas religiones también abogan por que los miembros se mantengan alejados de los comportamientos de salud de alto riesgo, como fumar, beber alcohol o consumir demasiado en los alimentos. Alejarse de estos comportamientos poco saludables también podría ser beneficioso para la función cerebral, dijo.

Desventajas para los devotos

Sin embargo, la religión no siempre tiene un efecto positivo en la salud mental, su impacto depende de las creencias de la persona y de si la religión es generalmente aceptada por la comunidad en general, dijeron los expertos.

Por ejemplo, si en lugar de abogar por el amor y la compasión, una religión aboga por el odio a los no creyentes, estas creencias negativas también se convertirían en parte de la forma en que funciona el cerebro, dijo Newberg. En teoría, esto activaría áreas del cerebro involucradas en pensar en el odio, y podría aumentar el estrés y estimular la liberación de hormonas del estrés, dijo Newberg.

Además, si algunas personas creen que una condición de salud, como la adicción, es un castigo de Dios, es menos probable que busquen tratamiento, dijo Newberg.

El Parlamento también ha encontrado que cuando las personas creen que Dios los ha abandonado, o cuando cuestionan el amor de Dios por ellos, tienden a experimentar una mayor angustia emocional, e incluso enfrentan un mayor riesgo de una muerte más temprana.

«este tipo de luchas tienen que ver con los aspectos de la vida que es sagrado,» Pargament, dijo. «Cuando te agitas a ese nivel, entonces it va a ser muy angustioso.»

No se sabe exactamente por qué algunas personas tienen una visión positiva de la religión mientras que otras tienen una visión negativa, y se deben realizar más estudios para examinar este tema, dijo Newberg.

El Parlamento dijo que algunas personas pueden salir de una lucha religiosa sintiéndose más completas, particularmente aquellas que tienen el apoyo de la comunidad a lo largo de su lucha.

Siga a Rachael Rettner @RachaelRettner. Siga en vivo Science @ livescience, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia Viva.

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